División político administrativa

A partir de la nueva Constitución Política de 1991, se dan en el país una serie de cambios en los aspectos políticos, administrativos y territoriales, reconociendo en todo el territorio nacional sus características de diversidad biológica, étnica y cultural. Se reconocen los territorios indígenas como una nueva entidad territorial y se les da participación como tal en el manejo de los ingresos de la Nación. Adicionalmente se realizan cambios en el ordenamiento político administrativo del país orientados a buscar un proceso de descentralización, autonomía y participación.

En la Sierra Nevada encontramos tres entidades territoriales del orden departamental - La Guajira, Cesar y Magdalena -, una del nivel distrital - Santa Marta -, y 17 del nivel municipal: Barrancas, San Juan del Cesar, Distracción, Fonseca, Riohacha, Dibulla, Hatonuevo, Albania, Valledupar, Pueblo Bello, El Copey,  Bosconia, Ciénaga, Zona Banaera, Algarrobo, Aracataca, y Fundación.

Existen dos Parques Nacionales Naturales: el Tayrona y el Sierra Nevada de Santa Marta, este último traslapándose con dos Resguardos Indígenas, el Arhuaco y el Kogui-Arsario Kankuamo. Por otra parte programas del gobierno nacional tales como el Plan Nacional de Rehabilitación -PNR- han contemplado por primera vez la totalidad del territorio montañoso, como distrito especial de rehabilitación. Igualmente y dentro de la tradición indígena la "Línea Negra" demarca su territorio ancestral, el cual contempla la totalidad del macizo.

Departamentos

El macizo Sierra Nevada de Santa Marta, se encuentra ubicado entre los departamentos del Magdalena, Cesar y La Guajira. Cada uno posee una gran extensión territorial y la Sierra Nevada ocupa una pequeña parte de ese territorio. Los departamentos ejercen funciones administrativas, de coordinación, de complementariedad de la acción municipal, de intermediación entre la nación intermediación entre la nación y los municipios y de prestación de los servicios públicos. Se encuentran integrados por una serie de municipios, y tienen autonomía para la administración de los asuntos seccionales y la planificación y promoción del desarrollo económico y social dentro de su territorio.

Municipios SNSM

Municipios

Al igual que los tres departamentos, 18 municipios tienen jurisdicción en la Sierra Nevada de Santa Marta, cada uno de los cuales cuenta con territorio en la parte plana y en la parte montañosa limitando con las áreas de parques y resguardos. Los municipios a su vez están subdivididos en corregimientos y estos en veredas que son las mínimas unidades administrativas de carácter social. A los municipios les corresponde prestar los servicios públicos que determina la ley, construir las obras que demande el progreso local, ordenar el desarrollo de su territorio, promover la participación comunitaria el mejoramiento social y cultural de los habitantes y transferir el situado fiscal a las organizaciones indígenas.


Parques Nacionales Naturales

Parques SNSM

Debido a las características físicas y biológicas de la región, en la Sierra Nevada de Santa Marta se han reglamentado dos parques nacionales  y una zona de Reserva Forestal Protectora, creada mediante Ley 2 de 1959. Estas áreas abarcan aproximadamente el 90% del macizo.

La reglamentación sobre Parques Nacionales (Decreto 622 de 1977) establece que en dichas áreas no es posible la creación y permanencia de asentamientos humanos, a excepción de los grupos indígenas. Así mismo, están prohibidas las actividades de tipo comercial, y en general, todas aquellas que vayan en detrimento del equilibrio ecológico del área (mapa 22 PDS)

El Parque Nacional Natural Sierra Nevada de Santa Marta, creado en 1964 y luego de una ampliación en 1977 comprende hoy 383.000 hectáreas aproximadamente, que corresponden a una gran extensión del macizo con altitudes desde el nivel del mar, en una franja, hasta los picos más altos del país, Cristóbal Colón y Simón Bolívar a 5.775 msnm.

El Parque Nacional Natural Tayrona, creado en 1964, cuenta con 15.000 hectáreas en total, 3.000 marinas y 12.000 terrestres. La costa del parque, de 55 kilómetros aproximadamente, va desde la Punta de las Minas hasta la boca del río Piedras y se extiende desde el litoral caribe hasta los 900 msnm. Las laderas que van al mar en el Parque Tayrona son las últimas estribaciones de la Sierra Nevada de Santa Marta, donde se encuentran las ensenadas de Concha, Chengue, Gayraca, Neguanje, Cinto, Guachaquita y Palmarito, todas ellas son de una gran belleza y poseen características geomorfológicas, climáticas y edáficas diversas que hacen de la vida en cada una de ellas un universo diferente. Igualmente posee sitios arqueológicos como Pueblito o Chairama.



Resguardos Indígenas



Resguardos SNSM

La Constitución Política, en los artículos 63 y 329, establece que los Resguardos Indígenas son de propiedad colectiva de los pueblos indígenas a favor de los cuales se constituyen, tienen carácter inalienables, imprescriptibles e inembargables.

Según la ley, los Resguardos son "áreas poseídas por una parcialidad, comprendiendo en ellas no sólo las habitadas y explotadas sino también aquellas que constituyen el ámbito tradicional de sus actividades económicas y culturales". Cualquier programa que se lleve a cabo en estos territorios deberá ser consultado con las comunidades indígenas interesadas.

En la actualidad se encuentran legalmente constituidos siete resguardos indígenas en el área de estudio definida para la Evaluación Ecológica Rápida de la Sierra Nevada de Santa Marta que incluyen las etnias: Arhuaco, Kogui, Wiwa y Wayuú.

El Instituto Colombiano de la Reforma Agraria - INCORA, mediante la Resolución 113 de 1974, constituyó como Reserva Especial para la población Arhuaca la primera Reserva Indígena de la Sierra Nevada de Santa Marta, con un área de 185.000 hectáreas. Ubicada en los corregimientos de Pueblo Bello, Nabusímake y Atánquez, en el municipio de Valledupar, departamento del Cesar y los municipios de Fundación y Aracataca en el departamento del Magdalena. Posteriormente la comunidad pidió la ampliación en 10.900 hectáreas más y éstas quedaron incorporadas, ya no a la Reserva sino al Resguardo Arhuaco, de acuerdo con la Resolución 078 del 10 de noviembre de 1983. En este proceso se delimitó también el Resguardo Kogui-Arsario con 364.840 hectáreas, aprobada por el INCORA mediante Resolución 0109 del 8 de octubre de 1980, comprendido en los departamentos del Magdalena y La Guajira, limitando con el Resguardo Arhuaco. En el mes de julio del año 1994 se amplió esta zona en 19.200 hectáreas, y con ello se devolvió a la población aborigen su acceso al mar.
La población indígena Wayuú, tiene sobre el territorio serrano seis áreas de Resguardo que alcanzan una extensión de 4.503 hectáreas, localizadas en el departamento de La Guajira, constituidos entre 1986 y 1994.